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英雄商业时代:垄断公司是如何统治世界的  

2016-02-26 10:53:09|  分类: 经济 |  标签: |举报 |字号 订阅

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提要:在《商业帝国三百年》中Stephen R. Bown 引用了赫克托·舍维尼的一段话来表述这些商业之王的“残暴”,“当然,整个企业长期运行的计划是在使用暴力使臣服民族流血的基础上让一部分人富裕起来的。”同样也可以说,英雄商业时代的任何一家强大的商业垄断企业都是一样的。但是,所有的企业行为并没有导致这样的结果;事实上,以货易货和交换产品的愿望是人类自古以来就存在的。

商王们和他们的垄断企业集中体现了结合意识形态的、未经仔细详查的、不受挑战质疑的、为所欲为的权力噩梦——在这种情况下,为了确保远处股东们的最大收益,控制整个社会和文明。这些庞大的企业实体与其说是资本主义自由竞争市场的产物,倒不如说是欧洲国家战争,以及文化和经济霸权斗争在商业中的扩展。他们占领了存在于政府和企业之间模糊的灰色地带。

最初,授予垄断贸易权对于欧洲各国政府来说,是一个通过筹集私人资本为天文数字般的殖民扩张成本,提供财政上的资助的很方便的方法。但是,由于贸易站的人口不断增长,当母国政府允许公司成为当地唯一的民事管理机构的时候,这个政策失败了。通过卸下他们对自己的公民的责任,并对他们的企业所占领的领土上的土著居民主张统治权力,欧洲各国政府创造了通常带来可怕后果的环境。在其他情况下,垄断企业利用他们母国的信誉为他们自己谋取个人利益,这就造成了母国的重大损失,例如,荷兰失去了对曼哈顿和新荷兰的统治权,英国失去了老俄勒冈州的统治权,或者利用国家的收入对保护公司领土和特权的军事防御提供资助。

垄断企业为他们的东道国在有限的时间里提供了巨大的利益,但是,当他们的权力没有被剥夺的时候,像所有的机构一样,形同虚设,失去了效力,并造成了巨大的损失。事实是,这些实体停止依靠政府的救助是与现代背景有关的。随着在我们目前的地区巨型跨国金融机构和制造商的出现,许多伟大的历史垄断企业变得如此庞大和复杂,并雇佣如此多的人——阻碍了经济,并偶尔被当做一种外交政策的工具来使用——以至于允许他们的失败或崩溃将使得国民士气和国民经济遭到毁灭性的打击。这些垄断企业变得太大、太重要而无法允许他们瓦解崩溃。几十年来,利润不成比例地由少数人享有,但是,失败的代价却通过税收负担由全社会共同地分担。

商王们带领他们自己的企业远离他们的纯商业起源地,并向着社会剥削和用政治征服整个社会的方向行进。他们的母国和他们的商业活动领域之间有令人难以置信的距离,使得商王们追求自己伟大的压倒一切的梦想:一旦他们的帆船离开港口的航行长达1年或1年以上,他们和他们的军官就不再受母国法律的制约。然而,他们也不服从外国社会的统治规则,因为他们有强大的技术实力而地方政府又缺少管理他们的资格。一旦他们远离家乡,在一个没有可靠的通信联系的世界,甚至连企业探险发现的地区的值得信赖的航海路线图都没有,商王们可以做他们喜欢做的各种生意,自由地驾驭他们的冲动,实行独裁统治并贪婪地掠夺。他们能够这样做,因为他们不受道德和法律的约束限制,这些道德法律的限制条款可以约束或者至少缓和他们在本地的行为和业务活动。大部分的欧洲人,除了少数几个业内人士之外,并不知道一部分滥用权力的公司在海外的工作实践是怎样的,或者说,他们经常无视束缚欧洲社会的法律和习俗。

商王们和他们的垄断企业向我们显示了我们目前的全球化趋势的潜在危险:产品和消费者之间的距离越大,消费者监督生产过程、确保在生产国的生产者遵守法律、认可将产品主要销往外国的公民所享有的同样的权利的机会越少。这也同样适用于17世纪的香料贸易、19世纪的毛皮贸易,以及21世纪的鞋类产品或电子产品。

伟大的自由市场理论家,亚当·斯密,非常清楚垄断的弊端,以及它展示给客户和它生产经营于其中的社会的危险。一个公司将始终采取行动以获得它认为的最佳利益,有时只是短期的、它本身及其股东的最佳利益;这是企业的目标。垄断企业的经营运行没有相互制衡的力量——没有第二双眼睛,不存在那些在相同的领域和地区的竞争。商王们走得更远了,除了通过拥有他们自己的商业垄断特权,还夺取政权;我们已经看到了荷兰东印度公司主导了整个印度尼西亚,荷兰西印度公司控制了新荷兰,英国东印度公司统治了孟加拉,俄罗斯美洲公司控制了阿拉斯加,哈德逊湾公司统治管理了大部分北美洲,英属南非公司的势力在南非。在西方世界,我们已经达到了顶点,然而,在那里没有什么能像那些伟大的垄断企业一样以同样的一种方式存在着。目前,还没有完全不受管制的企业可以从事毁灭文化和环境的工作而逍遥法外。

西方社会努力争取宗教与国家的分离,但是,商业企业和国家之间的关系应该是什么?从对这些商王们和他们的垄断公司的研究中来看,这似乎很清晰明确,在英雄商业时代,商业和国家的结合产生了一系列“坏的联姻”,这些可以被看做是对这种关系如何完全失败进行的警示。这些历史上的实例证明,作为政治权威的公司企业,最终与人民和国家的利益背道而驰,即使它们可能在一段时间里似乎是与之兼容的。最终,商业和负责的政府为了不同人的利益都朝着不同的目标努力。商业企业对于人民的繁荣富裕来说是至关重要的,因而,也是社会的一个主要方面,但是,它必须在执政社会的保护和政权控制下经营运行,而不是强迫哪个社会服从公司的统治,充当公司的手下,就像商王们试图做的一样。在这本书中所描述的垄断企业败给了他们的东道国,当他们抵制过渡到有真正的政府的时候:人们不能无限期地作为公司的员工、客户或者竞争对手,在没有被授予个人的自由和公民权利的情况下。在任何情况下,这些向附属的人民施加政治控制的伟大的垄断企业,最终要面对这样一个现实,负责任地管理人民并不是企业天生盈利的领域。在短期内,剥削肯定是有利可图的,但是,最终它败坏了剥削者的道德。甚至当他们还是好公司的时候,他们为坏政府做了坏事;政府和商业的最终目标被证明是天生不相容的。

这些成功的企业领导者们都具有各种不同的特点:他们可能非常具有竞争性,并残酷无情地下决心用自己的方式达到他们的目的,将他们自己的意志强加给其他人以增强他们的权力。他们中没有一个人天生就享有财富、社会地位和权力,而是通过努力赢得斗争,正像他们认为的一样,这是首要关注的问题。商王们在战术上也是非常成功出色的,并具有一种广阔的指导数百万人活动的视野。然而,这些特点也导致他们做出令人讨厌的不道德的决定。正是这种邪恶的个性,然而又是英明和果断的个性,导致这些商王们达到他们成功的顶峰,或者是他们急速的成功引致了他们个性中不讨人喜欢的方面?我们是否应该忽视他们的道德缺陷,因为他们造成了世界历史发展过程中革命性的变化呢?在他们的一生中,他们当中许多人被誉为英雄,但是,今天他们之中几乎没有人被当做英雄。甚至有些残酷的国王、皇帝和将军把“伟大的”一词加到他们的名字上,但是,商王们作为一个群体未能引起这种历史的尊重。

 

英雄商业时代的商王们是一个有英雄色彩的商人冒险家们的不寻常的经历的展览馆,这些商人冒险家在这段300多年的时期中将他们辽阔的商业企业扩张到了世界上一个个很好的区域,没有其他目的,仅仅是为他们的股东们创造收益、中饱私囊,以及满足他们自己的虚荣心。英雄或是流氓;爱国者或是盗贼;精明睿智的管理人员或是贪婪的掠夺者——这些往往是一个硬币的两面。眯起你的眼睛看或是把灯光照到别的地方以转移变换阴影,那么一个人可以变成另一个人。仔细地思量这些早期时代的商王们,就像是从后视镜中看过去一样:除去文化的外衣,他们都是同一种人,商业和政治的混合体,即使在今天,他们还在影响改变我们的世界。

本文节选自《商业帝国三百年》(美)斯蒂芬·鲍恩 ,版权所有转载请注明出处!

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此书主题集中在近代西方影响巨大的若干特许公司,不仅包括我们熟知的荷兰东印度公司、英国东印度公司,也有我们不甚了了的俄国美洲公司、英属南非公司。特许公司的商业冒险属于一个逝去的时代,却是商业史上很重要的时代,尤其是中国学者缺乏了解的一个领域,故此书虽系普及性的商业史著作,也仍值得留意。

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